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美国宇航公司太空探索科技公司(Space X公司)于美国东部时间12月21日在佛罗里达州卡纳维拉尔角成功发射并回收猎鹰9号火箭,这是人类第一次实现一级火箭绕太空飞行后回收。

火箭回收难度有多大?有网友形容,相当于把一根铅笔发射过帝国大厦,然后旋转返回,最后在风暴中安稳着陆。未来人们有望在此基础上研制出可重复使用的火箭,由此开启廉价航空时代,星际移民也许不再是梦。

发射成功

NASA祝贺

恭喜垂直降落返回地球

数十年来,住在美国佛罗里达大西洋海岸的人们,都可以免费观赏火箭飞向太空的壮观场面。而在当地时间12月21日20:29,他们看到的这一幕可能成为新的常态:一枚火箭飞回来而且轻柔地降落了。

“猎鹰9号”在发射2分钟后,将火箭首节推送至200公里上空,然后脱离,9分钟后返回预定降落区。当火箭稳定地降落到预定地点后,远在加州Space X总部控制中心的职员,兴奋地呼叫拥抱,互相祝贺。

Space X公司在其推特上表示,此次成功发射及回收火箭,是该公司的一项巨大成就,创造了历史。而太空探索公司首席执行官埃隆·马斯克(没错,他也是特斯拉的CEO)在推特上开心地写道:“欢迎回来,宝贝!”

美国国家航空航天局(NASA)在推特上赞扬这项成就,写道:“恭喜Space X成功让火箭第一级垂直降落返回地球!”

一波三折

此前数次回收尝试

均告失败

Space X此前曾数次尝试把“猎鹰9号”第一级降落在海上无人船上,但均以失败告终。此次发射也是一波三折,原计划在12月16日进行静态点火,但不久之后就被推迟到了17日,接着又被推到了19日。最后的火箭发射还比原计划推迟了两天时间。

猎鹰9号火箭此次携带了11颗卫星,包含引擎和燃料在内的第一级火箭在发射后将会与火箭其他部分分离,并返回地面。

需要指出的是,这样的轨道火箭是目前人类所制造、设计出的最强大火箭系统之一,因为这类火箭需要获得足够的动能、速度才能将任务负载成功,送入太空。

猎鹰9号的一级火箭与二级火箭分离后,在空中完成转向,大约10分钟后平稳降落在发射台以南9.65km的地方。Space X此次没有选择通过海上平台去回收火箭,而是直接在地面上回收。

由美国电子零售巨头亚马逊“掌门人”杰夫·贝索斯创建的蓝色起源公司11月宣布,该公司一枚火箭把一艘无人飞船送至距地面约100公里的预定高度后,成功降落回发射场,最终降落地点距目的场地中心只有1.37米。

意义重大

人类到其他星球

开疆拓土的开端

本次“猎鹰9号”一级火箭成功回收对于火箭可持续使用项目有重大意义。通常情况下火箭发射后就无法回收,返回即坠入大海,下一次发射就需要再制造一枚火箭。

如果火箭可以回收利用,之后每次发射将不需要重新建造昂贵复杂的火箭。在此之前,Space X每次发射费用为6000万美元,实现火箭回收技术后,发射价格有望降低至每次600万美元。

如果Space X能够定期回收火箭,就有可能迫使整个民营航天行业展开变革。“猎鹰9号”火箭的制造成本为1600万美元,但燃油成本仅为20万美元。以后去太空遛一圈,可能只要出个燃油费就成。

另外,这类轨道火箭对于未来人类再次展开登陆月球或者殖民火星这些超远距离太空任务也有着非凡的意义。未来学家Peter Shankman就在推特中感慨:“当我们的子子孙孙在其他星系开疆拓土之时,请记住我们在2015年12月21日见证了这一时代的开端。”(本报综合报道)

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梦想还是要有的,万一实现了呢!

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